SALAR DE UYUNI

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At 12,106 sq km the Salar de Uyuni is the world’s largest salt flat. It is now a centre of salt extraction and processing. The salar also contains 50% of the world’s reserves of lithium, so we’ve come here to see what all that salt and lithium looks like.

UYUNI, le plus grand lac de sel du monde. Je lui décèle également la palme du lac le plus froid du monde. Il recèlerait également 50% des réserves mondiales de lithium. Toutes ces nouvelles voitures électriques vont en avoir besoin. Alors nous sommes bien aise de le visiter avant la destruction massive à venir. L’usine est commandée..

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When you drive your car onto the salar there is an alarming tendency for the car to shrink. As you can see from the photograph, our three tonne truck now comfortably sits in the palm of Christine’s hand.

Bizarrement, les objets ont tendance à rétrécir sur le lac. Trop forte, je peux tenir les 3 tonnes de roulotte dans ma main!

Tunupa volcano
Tunupa volcano

We enter the salar from the north, beneath Tunupa volcano and punch in the coordinates on the GPS to get us where we want to be. From here it is a 40 kilometre drive to one of the larger of the islands, Pescado Island. At this time of the year the surface of the salar is solid, though it is important to watch for soft spots where the car could sink into the mud beneath the crust. To get help will undoubtedly result in a long walk. Driving on all these reserves of salt and lithium is just like travelling over a layer of solid snow. The air is alpine fresh. There is total silence. When you get out of the car you expect your feet to slip away from you, so it’s most disconcerting.

Nous entrons sur le salar par le nord, au pied du volcan Tunupa. Le lac est entouré de montagnes et quelques îles sont dispersées dessus.  Nous nous dirigeons vers l’île de los pescadores juste parce que les tour operators n’y vont pas. nous y passons 24 heures tous seuls mais il fait -2 dans la chambre au réveil. Avec ce froid , ce silence total et le sel qui craque sous les pieds, nous avons l’impression d’être “à la neige”. On s’attend à faire des glissades.  Et puis on espère pouvoir démarrer le matin, aller chercher de l’aide impliquerait une très longue marche.

Pescado Island
Pescado Island

Pescado Island is deserted and here we camp for the night, roughly in the centre of the salar. Before sunset I go for a wander to some caves (partly to keep warm also). There are a number of caves here, though it was clear the tomb raiders had been here a long time before me. In Bolivia a cave is always assumed to be a tomb and so is subject to a lot of digging. To the west of the salar much of the evidence of an old and sophisticated civilisation have been pillaged by the tomb raiders. Apparently gold figurines have been the favourite hoard. The following morning a good layer of frost and ice coats the inside of the car and it takes most of the morning to defrost.

James décide d’aller explorer les cavernes de l’île, mais il n’est pas le premier à partir à la chasse  au trésor. Toutes les cavernes ont été creusées. L’ouest du salar présente des vestiges de civilisations très anciennes mais les pilleurs ont tout emporté.

Nous passons la matinée à attendre que la couche de glace à l’intérieur veuille bien fondre.

Sunset across the salar
Sunset across the salar

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After we thawed out we headed east 20 k’s to Cactus island, which is a popular destination for tour groups.

Une fois décongelés, nous mettons le cap sur l’île des cactus, une vingtaine de 4×4 apparaissent à l’heure du déjeuner. Pendant que la foule est occupée à manger, nous nous promenons sur le sentier aménagé avec pour seule compagnie 2 alpagas et un chien.

Residents of Cactus Island
Residents of Cactus Island

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Christine kisses our model car in the hope it will blossom into a real one again, so that we might continue on our way.

From cactus Island we were supposed to head east to Colchani, 60 km’s away and the centre of the salar’s salt production. However we were given some bum coordinates and ended the day in a different place than we intended, which turned out to be a crumbling adobe village on the railway line from Uyuni to Ollargue. Here we took the full brunt of the icy wind blowing off the snowy peaks and it was damn cold. In the morning, after the sun had been up for an hour it was still –4 c inside the car. Goodness knows what it had dropped to in the night. We packed up pretty quick and continued on the most smashed up road we’ve seen for some time. When we finally made Uyuni we couldn’t stand another night in the car and went straight to Tonito’s Hotel, which had no heating (nowhere ever does here) so we kept our hats and coats on. But they do make a very good pizza. After ten days at between 3000 and 4000 metres we are dreaming of the Amazon basin, a little warmth and the possibility to breathe a little better.

la voiture a de nouveau rétréci.  il suffit de l’embrasser pour qu’elle retrouve sa taille normale.

En fin d’après midi, nous partons sur la “capitale” du salar, Uyuni. Douche chaude, bière fraîche et pizza au menu….nous nous en rejouissons d’avance. Sauf que nous faisons l’erreur de dépendre de notre gps au lieu d’utiliser notre jugeote, que les coordonnées que l’on nous a donné ne sont pas les bonnes et nous partons dans la mauvaise direction. plein sud. Bueno, ce n’est pas grave. Nous trouvons quelques personnes, on  nous indique une piste qui contourne le lac. On ne nous dit pas que c’est 200kms de tôle ondulée. Nous devons donc passer une 3ieme nuit glaciale au beau milieu d’un village, en plein vent. -4 au réveil et la tuyauterie de dégèle plus. Nous arriverons finalement à la ville, direction l’hôtel, celui qui a la fameuse pizzeria. Les pizzas sont excellentes mais l’hôtel n’est pas chauffé! Et puis finalement, nous pensons aux pauvres habitants de ce village glacé, dans leurs minuscules maisons de terre, au sol en terre, sans chauffage et qui ne peuvent pas s’enfuir vers un meilleur climat comme nous le faisons.

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